Aceites esenciales y Aromaterapia

Principales aceites esenciales usados en terapia

Propiedades de los aceites esenciales

Los aceites esenciales son una mezcla compleja de sustancias volátiles (olorosas) que se encuentran en los vegetales. En la actualidad se denominan aceites esenciales si se obtienen mediante arrastre en corriente de vapor de agua, o por expresión del pericarpo en el caso de los cítricos.

Los aceites esenciales se encuentran presentes en gran parte del mundo vegetal, especialmente en Coníferas, Mirtáceas, Apiáceas, Lamiáceas y Asteráceas, encontrándose en los más variados órganos: sumidad florida (lavanda, menta), corteza (canela), raíz (vetivier), rizoma (jengibre), frutos (anís, hinojo), madera (alcanfor).

 A los aceites esenciales se les asignan varias funciones en las plantas: protección frente a insectos y herbívoros, adaptación metabólica frente al “stress” hídrico, y atracción de insectos polinizadores, entre otros.

En general constituyen del 0,1 al 1% del peso seco de la planta, proporción que solo se supera en algunos casos como en el anís estrellado (5%) y en el clavo (15%).

Los Aceites esenciales a temperatura ambiente son líquidos incoloros o amarillentos, menos densos que el agua (excepto los de canela, sasafrás y clavo), con un alto índice de refracción, escasa solubilidad en agua (aguas aromáticas) y solubles en alcoholes, lípidos y solventes orgánicos en general.

Clasificación química de los aceites esenciales

Químicamente son una mezcla compleja de componentes, que pueden agruparse en:

  • Compuestos terpénicos, formados por unidades de isopreno (5 carbonos), que pueden ser monoterpenos (10 carbonos) y sesquiterpenos (15 carbonos). Estos monoterpenos y sesquiterpenos pueden ser a su vez acíclicos, monocíclicos y bicíclicos, y también oxigenados y no oxigenados.
  • Compuestos aromáticos derivados del fenilpropano: aldehído cinámico, eugenol, anetol, aldehído anísico y safrol entre otros.
  • Otros compuestos presentes en pequeña proporción: ácidos orgánicos (ácido acético, valérico e isovalérico), cetonas de bajo peso molecular y cumarinas volátiles (bergapteno).

Los aceites esenciales se pueden obtener por distintos métodos, siendo el más frecuente la extracción en corriente de vapor. Otros métodos aplicables en casos concretos son la expresión en frío del pericarpo de los cítricos, el denominado “enfleurage” con grasas a temperatura ambiente para extraer algunos aromas florales delicados (azahar, rosa) y la extracción con disolventes orgánicos (hexano, pentano, benceno) a temperatura ambiente.

Efectos terapeúticos de los aceites esenciales

Sus acciones farmacológicas son muy variadas y en muchos casos específicas de cada uno, pudiéndose esquematizar como sigue:

  • A nivel digestivo: estomáquicos, carminativos, eupépticos, colagogos, hidrocoleréticos y vermífugos.
  • A nivel respiratorio: antisépticos y expectorantes.
  • A nivel renal: antisépticos y diuréticos.
  • A nivel del Sistema Nervioso Central: estimulantes, depresores, convulsivantes y emenagogos.
  • Por vía externa son antiinflamatorios y vulnerarios.

Posible efecto tóxico de los aceites esenciales

Los aceites esenciales pueden llegar a ser tóxicos por su alta concentración. A pesar que se consideran productos naturales poco peligrosos fácilmente puede producirse una sobre-dosificación, incluso con aceites esenciales de plantas que en sí mismas son poco tóxicas.

Hay que considerar que son productos extractivos, que en raras ocasiones están en una proporción superior al 1% del peso de la planta en seco, pero al destilarlos esta concentración aumenta considerablemente.

Además algunos muestran una toxicidad específica por tener componentes que atraviesan fácilmente la barrera hemato-encefalica afectando al Sistema Nervioso Central, como ocurre con la tuyona, que abunda en las esencias de ajenjo, tuya y salvia.

Industrialmente se emplean para la obtención de diversos principios activos (anetol, pinenos, eugenol), como excipientes, aromatizantes y para la fabricación de perfumes y colonias.

Aromaterapia y aceites esenciales

En relación con los aceites esenciales ha surgido la aroma-terapia, que emplea principalmente aceites esenciales en sus tratamientos.

Un aporte interesante de la aromaterapia ha sido la profundización y desarrollo de los tratamientos anti-infecciosos a base de aceites esenciales, con los que se obtienen resultados equiparables en muchos casos a las terapias con antibióticos, pero con pocos efectos secundarios

 
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